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早在白堊紀,恐龍就在為愛奮斗了

麋鹿斗角,孔雀開屏,人在舞廳凹造型——在潛在配偶跟前,會發生的事通常不外乎兩種:要么是雄性趕走較弱的對手獨占佳人,要么是雌性“翻牌”,挑選最擅表演的雄性作為配偶。達爾文把這樣的過程稱作“性選擇”,在動物的演化中,它充當著重要的驅動力。

而在求偶這件事上,能稱得上“大師”二字的,非鳥類莫屬。從“一秒變格格”的華美極樂鳥到舞藝超群的藍頂藍飾雀,鳥類從來就不缺在求偶季節濃情蜜意、花招百出的情圣。那么,那些和鳥類關系密切的恐龍呢?它們求偶時也會干柴烈火、浪漫纏綿嗎?

恐龍“競偶場”——為愛刨坑

我們都知道,某些恐龍有著異常華麗的頭部裝備:角、頭飾、頭冠,不一而足。加上許多恐龍都有羽毛,又與鳥類有親緣關系,所謂“有東西干嘛不顯擺”,我們有理由相信,肉食性獸腳類恐龍的性展示行為很可能十分豐富多彩。像霸王龍和異特龍這樣的肉食性恐龍總被當作冷血的殺手,但它們或許也是浪漫的情人。

可是,這樣的推測有沒有證據支持呢?

有。1月7日,自然出版集團旗下的開放獲取期刊《科學報告》(Scientific Reports)就發布了一項證據:科羅拉多大學丹佛分校的地質學教授馬丁?洛克里(Martin Lockley)帶領一支國際團隊,在科羅拉多州發現了一場恐龍愛情盛典可能的發生地。與基于獸腳類恐龍與鳥類的親緣關系得出的間接證據不同,洛克里和同事發現的是更直接的實物證據。

“我們在幾片大型區域中發現了肉食性恐龍的蹤跡,那里有數十個浴缸那么大的巢跡。”洛克里介紹道,“許多現代鳥類都會通過挖‘假巢’的方式向雌性示好,這種行為被稱為‘挖巢’展示(nest scrape display),也叫作‘挖巢儀式’(scrape ceremonies)。”而它們進行這類行為的地點,被稱為“競偶場”或“求偶場”。

馬丁?洛克里與合作者肯?卡特(Ken Cart)在恐龍“愛的足跡”旁留影。圖片來源:論文作者之一邢立達提供

研究者在科羅拉達州德爾塔縣的兩個國家保護區(多明格斯與埃斯卡蘭特國家保護區,以及甘尼森國家保護區)內發現了最大的恐龍求偶競技場,存在恐龍挖巢痕跡的地點超過50個,足有數萬平方米之廣。

發現這些巢跡的地層屬于達科他砂巖組。這一組巖層沿科羅拉多山前地帶都有分布,其中還包括恐龍嶺(Dinosaur Ridge)——事實上,團隊發現的蹤跡之一就來自這一地區。在這塊有著一億年歷史的巖石單位上,人們發現了肉食和草食性恐龍、鱷魚、陸龜、翼龍、鱟,以及其他無脊椎動物的蹤跡。

“這可能也是人類發現的第一個證實恐龍性展示儀式的實物證據。”這樣的證據支持了有關恐龍交配展示行為的古生物學觀點。


研究人員在Roubideau Creek site發現的挖巢痕跡概覽(A)及其地圖(B)。圖片來源:論文作者之一邢立達提供

誰是白堊紀的恐龍情人?

這樣的發現歸功于洛克里國際化的追蹤團隊。他們都是來自五湖四海:六位科羅拉多本地居民、三位韓國人、兩位加拿大人、一位中國人、兩位波蘭古生物學家。15人的團隊中還包括了美國土地管理局的雇員,幫助研究者將挖掘現場通過3D照相測量法記錄下來。

“經過實地考察和探索,我們發現該區域的大型肉食恐龍骨骼化石記錄只有高棘龍(Acrocanthosaurus),而且其足部形態也與足跡化石吻合。”論文作者之一,來自中國地質大學(北京)的博士生邢立達介紹說,“高棘龍屬于異特龍類中的鯊齒龍類,生活在距今約1.2億至1.1億年的早白堊世,體長最大近13米,是當時當地的王者。”

為愛刨坑中的高棘龍(3D重建)。圖片來源:論文作者之一邢立達提供

“我們可以想象,在著名的白堊紀海灣——‘北美西部內陸海道’——這種足部有45厘米長、體長約6至8米的大型恐龍在岸邊的砂地上留下了巢跡。”洛克里說,“它們不但十分興奮,恐怕還有令人難忘的叫聲。”他打比方說,這大概就像是白堊紀版本的春假。

好了,先別急著遐想恐龍激情滿滿的“春假”。這些巨大的巢跡有著重要的研究意義:現代鳥類會在最終的筑巢地點附近利用挖巢儀式求偶,這意味著挖巢儀式的所在地附近可能就有集中的筑巢區。有挖巢儀式的恐龍可能也是如此。

由于達科他組的酸性環境,絕大多數碳酸鈣貝殼都遭到了腐蝕,恐怕蛋殼也是如此。受此影響,目前還沒有人在達科他組發現過恐龍的筑巢區。但這次發現的巢跡證據,則為研究者提供了線索——在春季繁殖期,發情期的恐龍曾聚集在這里,它們的筑巢場所,可能就在附近。

會不會是單身恐龍覓食喝水時留下的?不太可能

這項研究所發現的痕跡,有沒有可能用競偶場之外的理論解釋?洛克里表示:“我們探索了其他的可能性。”因為周邊的水資源十分豐富,肉食性動物為水源或食物刨坑而留下這些痕跡的可能性極低。而由于挖掘現場并沒有發現蛋殼或幼年恐龍的骨頭,這些地點也不可能是真正的巢穴。再者,如果恐龍在巢里呆了很長時間,巢跡中那些清晰的刨痕就會被磨平了。

那么,這可能是領地展示的痕跡嗎?研究者表示,攻擊性較強的雄性獸腳類恐龍或許會在合適的地點進行領地展示行為,但這樣的地點和競偶場很難區分開來。“競偶場假設顯然是最具說服力的。”研究團隊成員、加拿大英屬哥倫比亞和平區古生物學研究中心的負責人理查德?麥克利亞(Richard McCrea)和麗莎?巴克利(Lisa Buckley)說。


獸腳類恐龍相互勾搭場面的想象圖。圖片來源:論文作者之一邢立達提供

如果早在白堊紀,雄性和雌性恐龍就已經對挑選伴侶深思熟慮,那么我們在展示它們的“愛情盛典”時,可能還有其他的一些“小”問題:這會讓下一版教科書顯得太露骨嗎?小朋友參觀恐龍展覽時,會需要轉開視線嗎?

沒準兒。

但我們得明白,小鳥小蜜蜂都做這件事了,恐龍自然也會做,況且,沒有它們留下的遺產,我們今天所見到的豐富多彩的鳥類世界恐怕也會截然不同,以“鴛鴦”比喻情侶的暖心說法言也可能不復存在。好在,科學證據強力支持著一種觀點:恐龍可能就是最早的恩愛“鴛鴦”。而曾經見證它們“愛情”的痕跡,很可能已經出現在我們眼前了。

(編輯:Calo)

參考文獻:

  1. Martin G. Lockley, et al. Theropod courtship: large scale physical evidence of display arenas and avian-like scrape ceremony behaviour by Cretaceous dinosaurs.Scientific Reports 6, Article number: 18952 (2016) doi:10.1038/srep18952

文章題圖:pinterest.com

The End

發布于2016-01-08, 本文版權屬于果殼網(guokr.com),禁止轉載。如有需要,請聯系果殼

我的評論

邢立達

古生物學者,科普作家

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    Martin G. Lockley

    恐龍足跡學家

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